Evangelización de América (II)

Las Órdenes religiosas en la Evangelización de América y su propagación por el Nuevo Mundo (Siglo XVI)

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La obra de cristianización de los territorios del Nuevo Mundo fue realizada principalmente por los religiosos. Desde 1493, un año después del Descubrimiento, estaban ya en América los franciscanos y los mercedarios; en 1510 llegaron los dominicos; después, en 1532, los agustinos y, finalmente, a partir de 1566, los hijos de san Ignacio de Loyola.

A estas cinco Órdenes se las considera y denomina Órdenes misioneras americanas, no porque se limitaran a la evangelización, sino porque el peso de esta última recayó casi exclusivamente en ellas.

Los religiosos adoptaron dos sistemas para llegar al Continente americano. Uno, previa selección y autorización del Consejo de Indias, era en calidad de misioneros. Desde 1493 a 1600 unos 5.428 religiosos realizaron el viaje por este sistema. Durante los siglos XV y XVI se realizaron 415 expediciones de misioneros a América bajo el mando de un superior y con destino preferente a territorios sin cristianizar o en vías de cristianización. Los gastos del viaje corrían por cuenta de la Real Hacienda, pues con la concesión a la Corona española por parte de la Santa Sede del derecho de patronato sobre la Iglesia en América estaba la obligación de enviar misioneros.

El otro sistema, sin carácter de misioneros y, por lo mismo, sin necesidad de aprobación del Consejo de Indias y sin gozar de la subvención regia. De esta forma se trasladaron a América durante el siglo XVI un número de religiosos no definido, aunque inferior al de los misioneros. El grupo de los no misioneros se dirigían a territorios ya evangelizados, cuya labor consistía en la actividad pastoral entre población ya cristiana.

La inmensa mayoría de los religiosos embarcados eran españoles. Sólo enel grupo de los misioneros habían 70 no españoles. Casi todos eran sacerdotes. Entre los que iban a misiones, sólo figuraban 118 estudiantes y 95 hermanos o coadjutores.

La evangelización y sus primeras experiencias misionales comenzaron en las Antillas. En 1493 llegaron a La Española los primeros misioneros -franciscanos y mercedarios-, que evangelizaron esta isla y las restantes del Caribe, donde también estuvieron los dominicos a partir de 1510.

Sería en las Antillas donde surgieron graves problemas misionales, entre otros, la rápida extinción de los indios. Hacia 1520 se calcula que vivían en La Española solamente 16.000 indios, de cerca del millón que debió haber en 1492. Esta mortandad atribuida en un principio a los abusos y brutalidades de los colonizadores, hoy se explica más bien -sin negar aquellos excesos- por los efectos del contacto entre dos razas tan distintas propicio para la transmisión de virus que originaban epidemias para las cuales no había inmunización ni defensas naturales.

A pesar de estos problemas iniciales, la empresa de evangelización se inició con muy buenos augurios.

Desde La española como base se hicieron tres intentos para una cristianización pacífica del norte de Venezuela: en 1514 por los dominicos en Cunamá; en 1515-20 por los franciscanos en el mismo sitio y por los dominicos en la zona próxima de Chichirivichi; y en 1521 por religiosos de ambas órdenes, de nuevo en Cunamá. Los tres intentos fracasaron por la sublevación de los indios.

Un segundo foco de irradiación evangelizadora fue Darién (Panamá9, donde desde 1514 los hijos de san Francisco y de santo Domingo misionaron territorios limítrofes.

A partir de 1521 empieza la evangelización de Nueva España, con la llegada de los franciscanos, aunque el mercedario P. Olmedo puede ser considerado como el primer apóstol de Nueva españa. Acompañó a Hernán Cortés en la conquista y murió en 1524. El 13 de agosto llegaron procedentes de Flandes, los primeros franciscanos: eran los sacerdotes belgas Juan Dekkers, Juan de Amberes y el lego Pedro de Gante. Los dos primeros acompañaron a Cortés en su malograda expedición a Honduras (octubre 1524). El lego Pedro residió en México el resto de su vida llegando a ser figura destacada en la historia eclesiástica y civil de Nueva España.

La evangelización ordenada y metódica comenzó con la llegada de los “doce” -18 de junio de 1524- dirigidos por fray Martín de Valencia. Pronto serían centenares, que abarcaron casi todo el territorio mexicano, convirtiéndolo en el campo más brillante de toda la evangelización americana. Poco después llegaron las otras Órdenes y, para facilitar la labor evangelizadora, se dividieron el territorio tomando la ciudad de México como centro: los agustinos se situaron al NO y al S; los dominicos, al SE; y los franciscanos al N y NE, llegando también al Yucatán. Cuando arribaron los jesuitas les fue encomendada la zona del extremo nordeste del México actual.

La Orden franciscana a finales del siglo Xvi estaba organizada en cinco provincias religiosas. Dato importante fue la creación de Colegios apostólicos para la formación de sus misioneros.

Los dominicos llegaron a México en julio de 1526. Eran ocho, pero sólo tres pudieron sobrevivir. Su expansión, de centro a sur hasta llegar a Guatemala, abarca dos polos de importancia desigual: valle de México y región mixtecozapoteca. Durante el siglo VI constituyeron cuatro provincias en Nueva España.

En 1533 se establecieron los agustinos, que siguieron tres rutas de expansión: 1) en dirección nordeste de la capital de Nueva España (Huasteca); 2) en dirección sur (Estado de Guerrero); y 3) la región de Toluca (Michoacán).

En 1572 llegaron los jesuitas. Comenzaron su acción evangelizadora en el nordeste de Nueva España. Establecieron misiones en el último decenio del siglo XVI en Sinaloa (1591) y Tepehuanes (1596), al NO mexicano, entre chichimecas.

Un último dato sobre el establecimiento de los misioneros en el antiguo imperio azteca: hacia 1570 había 74 conventos de franciscanos, 39 de dominicos y 40 de agustinos.

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